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¿Por qué la sangre es roja?



El color rojo de la sangre es debido a los glóbulos rojos... aunque estos, individualmente, no son rojos

fuente: reddit.com

Los glóbulos rojos

La sangre está formada por un líquido, el plasma, y un conjunto de células.
Entre éstas, las más abundantes son los glóbulos rojos, que se encuentran en una cantidad de unos 4,5 millones por cada milímetro cúbico en mujeres y algo más de 5 millones en hombres.

Atención a lo que acabamos de decir !
En una gotita minúscula de sangre, de sólo un milímetro cúbico (un dadito de 1 mm de lado), hay varios millones de glóbulos rojos...
Esta inmensa multitud es la que proporciona su color característico a la sangre, como veremos a continuación.

Glóbulos rojos (fuente: aspiringdoctors.tumblr.com)
Su función es transportar el oxígeno que recogen al pasar por los pulmones (el corazón envía la sangre venosa hacia los pulmones para que se oxigene) para llevarlo a todas las células del organismo.


¿Cómo transportan el oxígeno?


La clave está en una proteína que se encuentra en su interior, la HEMOGLOBINA.
File:Hemoglobin.jpg
Hemoglobina (fuente: commons.wikimedia.org)

De hecho, se puede decir que los glóbulos rojos no son más que pequeños saquitos llenos de hemoglobina, hasta tal punto que ni siquiera poseen núcleo ni la mayoría de los orgánulos característicos de todas las células (por eso viven poco tiempo... pero esta es cuestión de otro artículo del blog...).

La hemoglobina es una proteína, más o menos compleja, formada por dos tipos de componentes totalmente distintos:
4 cadenas de aminoácidos, es decir, 4 polipéptidos,  llamados globinas, a cada uno de los cuales se une un grupo "hemo" (de ahí el nombre de esta sustancia, hemo + globina).

El grupo hemo es una estructura química en cuyo centro se encuentra un átomo de hierro (Fe).

Este átomo de Fe es el que le proporciona la capacidad de "atrapar" el oxígeno, formando "Oxihemoglobina", o hemoglobina oxigenada.
Cuando, en los tejidos, la hemoglobina libera el oxígeno, se convierte en hemoglobina reducida.

File:Heme b.svg
El grupo Hemo (fuente: commons.wikimedia.org)

El color de la Hemoglobina

arcilla roja (fuente: argilescolades.com)
Pues bien, el hierro es un metal que proporciona color rojo a aquellas sustancias en las que abunda. Las arcillas o las tierras rojas presentan este color porque son ricas en Fe, en concreto de óxido de hierro, que presenta el color característico de herrumbre.

Con la sangre ocurre lo mismo. Es roja porque contiene alrededor de 25 billones de glóbulos rojos llenos de hemoglobina, que contiene Fe.

Además, cuando el Fe se une al oxígeno, la hemoglobina (oxihemoglobina) adquiere un color rojo intenso, mientras que cuando no contiene este gas, su color se vuelve más oscuro, con un cierto tono azulado, que es el característico de la sangre venosa, que es la sangre que ya ha cedido su oxígeno y vuelve al corazón para que éste la envíe de nuevo a los pulmones, donde volverá a ser oxigenada y devuelta a la parte izquierda del corazón, que se encargará de repartirla otra vez por todo el organismo.

Sin embargo, un glóbulo rojo no es rojo

Si realizamos una preparación para observar una pequeña gota de sangre al microscopio, hay que extenderla muy bien, con el fin de separar las células y que sea posible verlas separadas. En caso contrario, se verán grandes manchas oscuras y será imposible visualizar células.

Esta operación se llama "frotis". Tras realizar un frotis de sangre, parece que no ha quedado nada de ella en el portaobjetos, ya que no se observa mancha roja alguna.

Pues bien, al observar al microscopio esta preparación podremos ver las células individualizadas. Y entonces comprobaremos que los glóbulos rojos realmente son incoloros, o quizá con ciertos tonos verde azulados, debidos a los reflejos. Pero desde luego, no son rojos.

Esto es debido a que una única célula, al ser tan pequeña, contiene una cantidad de hierro tan escasa que no es suficiente para proporcionarle color.
Es al agruparse muchos cuando la cantidad del metal es suficiente para que aparezca el color.


Vista al microscopio óptico de Babesia canis
Sangre al microscopio (fuente: labdiagnotest.com)
Los glóbulos rojos no muestran color. Lo que se observa coloreado son los núcleos de los glóbulos blancos)


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